Целебные свойства растений человечество использовало давно. Сведения о применении лекарственных растений можно найти в памятниках древнейшей культуры: санскритской, китайской, греческой, латинской, европейской.

Первые заметки о лекарственных растениях, употребляемых в лечебных целях обнаружены при археологических исследованиях у древних народов мира – шумерийцев, живших 6000 лет до н.э.. Древние лекари Шумеры изготавливали порошки и настои, использовали побеги ивы, сливового дерева, иглы сосны и пихты для припарок и компрессов. В качестве  растворителя они использовали воду, вино, пиво. Таким образом, не менее восьми тысячелетий для лечения заболеваний люди применяют простейшие препараты из растений.

Вавилоняне и ассирийцы, пришедшие на смену  шумерийцам, широко использовали растения в лечебных целях. Вавилоняне и в 11 веке до н.э. применяли  сотни лекарственных растений, в том числе солодку, дурман, белену, почки многих растений, льняное семя и многие другие. Они уже тогда знали правила сбора растений и правила их сушки. Растения сушились в тени, так как известно, что сушка под прямыми солнечными лучами вредна и лишает растения их лечебных свойств.

На глиняных табличках ассирийского царя Ассурбанипала ( 7 век до н.э.) обнаружены описания лекарственных средств  с указанием заболеваний, при которых они применяются, и способов их употребления. У вавилонян и ассирийцев сведения о лекарственных растениях были заимствованы египтянами, составившими за 4000 лет до н.э. папирус с рецептами для лечения различных заболеваний, в  состав  которых вводились лекарственные растения. В этом папирусе было перечислено несколько сот растений.

В Египте применяли дикорастущие и культивируемые лекарственные растения. Среди них клещевина, морской лук, ива, лотос, мята, мак, подорожник, акация, лён, анис и прочие растения. Эти растения продолжают использоваться и до настоящего времени. Многие лекарственные растения завозились в Египет и из других стран.

Древним народам Юго-Восточной Азии тоже были известны лекарственные растения. Их применяли в Китае, Индии, Тибете и других странах. К наиболее древней относят китайскую медицину. Возникновение медицинской науки в Китае относят к 3216 году до н.э., когда легендарный император Шэнь Нунь написал свою работу по медицине ,  “Бенцао” , что   означает  “травник”. Эта книга не сохранилась, и о существовании её стало известно только по ссылкам в более поздних изданиях. Известный китайский врач  Ли Ди в 695 году, вместе с другими специалистами, переработал ранее вышедшие книги о лекарственных растениях и написал труд “Синьсю бенцао”, в котором описано 844 вида лекарств, приготовленных из растений.

Китайский фармаколог Ли Шичжень (6 век) обобщил в своём монументальном труде “Бенцао ганму”  (Основы фармакологии) опыт, накопленный врачами за предшествующие века, и в 52 томах описал 1852 лекарственных средства, в основном растительного происхождения. Он дал не только описание растений, а привёл также способы сбора , приготовления и употребления их для лечения.

Большое распространение в фитотерапии Китая получили настои  и отвары. В рецептуре  китайских врачей преобладали многокомпонентные прописи лекарственных растений, достигающие иногда нескольких десятков. Рецепты составляли согласно основному положению китайской медицины о лечении лекарствами, считая, что они лечат не болезнь, а сумму признаков, симптомов, наблюдающихся у больного.

Лекарственные средства, применяемые в китайской медицине, оказывают медленное и постепенное ( по сравнению с современными химиотерапевтическими препаратами) действие на организм больного.

Китайская медицина того времени использовала более 2000 препаратов, из них более 1500-  растительного происхождения. Из растительного сырья наиболее часто применяли : солодку голую, женьшень, лимонник китайский, пустырник, шлемник, лук, спаржу, астрагал, корицу, имбирь, мускус, корку мандарина и др.

В древнеиндийской медицине широко использовали растения местной флоры. Древнейшей санскритской книгой Индии считается “Аюр веда” (“Наука о жизни”) -6 век до н.э. В книге описывается свыше 700 растений. Многие индийские растения, особенно пряности, вывозили из Индии в другие страны.

Тибетская медицина возникла на базе индийской, которая пришла в Тибет  вместе с буддизмом (5-6 в.до н.э.) . Многие санскритские книги переведены на тибетский язык. Ими пользуются до настоящего времени.

Большую популярность в своё время получила книга “Канон врачебной науки” в пяти томах представителя арабской медицинской  школы- таджикского учёного и врача  Абу Али Ибн Сины (Авиценны) из Бухары, переведённая  на многие языки мира.  Автор описал в книге  около 900 видов лекарственных растений и способы их употребления.

Научная медицина начала своё развитие в Древней Греции. Родоначальником её был знаменитый врач Гиппократ (460-377 гг. до н.э.). В своей лечебной практике он использовал свыше 200 лекарственных растений и применял их без переработки.  “Гениальный наблюдатель человеческих существ”, как назвал его И. П. Павлов, считал, что лекарственные вещества в природе содержаться в оптимальном виде и что лекарственные растения в необработанном виде или в виде соков оказывают  лучшее действие на организм человека.

Первый лечебник в прошлом был написан древнеримским врачом Авлом Корнелием Цельсом ( 1 век до н.э.). В 8 книгах “О медицине” обобщена медицинская литература того времени. В его трактатах много места отводится  лекарственным растениям, рекомендациям по использованию растений в лечебных целях.

Выдающийся труд по лекарственным растениям принадлежит знаменитому греческому врачу Диоскориду, который  был врачом римской армии в 1 веке до н.э. В своём классическом труде “Материя медика” (“Лекарственные вещества”) описал всё, что было известно в тот период  о средствах растительного, животного и минерального происхождения. Наибольшее внимание он уделял растительным лекарственным средствам и описал более 600 лекарственных растений. Книга переведена на латинский язык и была авторитетным руководством в Европе до 16 века.

В Древнем Риме  медицина развивалась под сильным влиянием греческой медицины. Труды выдающегося врача и фармацевта Клавдия Галена имели большое значение не только для древнеримской медицины, но и для  последующего развития  медицины и фармации многих стран. Клавдий Гален (131-210 гг. н. )э. написал более 200 трудов по фармации и медицине. Наибольшее значение имеют два его травника, в которых описано более 300 лекарственных средств из растений. Труды Галена переведены на многие  и использовались в течение нескольких веков. Гален ввёл технологию получения таких лекарственных форм, как настойки и экстракты, сохранившиеся и до настоящего времени почти без существенных изменений. Эти препараты получили название “галеновых”.

После работ Клавдия Галена долгое время  не было существенных разработок в области изучения и практического использования лекарственных растений.

В 4 веке наиболее известный из латинских травников составлен Апулеем. Этот травник был настолько популярен в мире, что после изобретения книгопечатания попал в число первых печатных книг.

В 9 и 10 веках появились первые переводы травников Диоскорида, Галена, Апулея на европейские языки- итальянский, старофранцузский, староанглийский, старонемецкий и др. Оригинальные европейские травники появились в 15-16 веках.